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  吃肉使人类哺乳的时间缩短

  最近在《公共科学图书馆·综合》期刊上发布了一项新研究,研究人员证实,我们的祖先之所以能繁衍出更多的后代,主要因为他们是“肉食动物”。“吃肉使哺乳的 时间缩短了,因此每胎之间的间隔时间也变得更短。”来自瑞典兰德大学的主要研究者Elia Psouni表示,“这一定对人类进化产生过重要的影响。”

  过去的研究试图在父母对子女的教育及家庭规模的社会和行为学理论基础上,解释相对较短的人类的哺乳时间。平均来说,一个人类的宝宝的哺乳过程能持续两年四个 月。与我们人类最长的寿命(大概120岁)相比,这并不算很长的时间。如果与我们最近的“亲属”黑猩猩相比,这就更短了。雌性黑猩猩给它们的幼仔哺乳的时 间要四至五年,而黑猩猩的最长寿命只有60年。

  研究结果显示,较早的断奶时间不仅对后代的发展有影响,对前后两胎之间的间隔时间以及雌性再 次生殖的频率也有影响。这可以依次影响种族的动态和种族的适应性:一个生殖能力更活跃的女性能够更好地把她的基因传递下去。曾经有个假说认为,哺乳时间的 减少是由于200万~260多万年前的早期人类开始吃肉食所致。

  虽然曾经出现过各种不同的假设,但是直至今日,并不是全部假设都被测试过。 在最近的研究中,研究人员建立了一个数学模型来探究决定一些哺乳动物哺乳时间的重要因素。在该模型中,它们使用了接近70种不同的哺乳动物的数据,包括饮 食、大脑尺寸等。这些动物们也被分为食草动物、杂食动物和食肉动物,以此来分析饮食对哺乳时间的影响。如果饮食中包含了至少20%的肉类,这个物种就被认 为是食肉动物。

  食肉使繁殖速度加快

  “模型显示,当大脑发育到某个阶段,所有物种的幼仔都会停止喝奶,”Psouni说,“由于高品质饮食,肉食动物会比草食动物和杂食动物更早地断奶。这个模型就证实了饮食是决定断奶时间的一个重要因素。”

  虽然仍需要更进一步的研究来证实这种相互作用背后的机理,Psouni仍提供了两种可能的解释——“雌性的高品质的饮食导致了更高品质的母乳”或者“后代自 己在发展中相对更早地开始吃肉”。他说:“由于人乳的成分与大猩猩的很相像,第二种假设的可能性更大。因为哺乳会抑制排卵,因此更早的断奶时间对生育能力 有影响。可以得出结论,更早的断奶时间使得女性在生育年龄内能生下更多孩子。”

  这个结果提供了定性数据来支持研究中具有争议的地方。来自南 加利福尼亚大学的人类学家Craig Stanford虽然未参与到研究,但仍非常赞赏这个结论,并提出了他关心的一点:“唯一的问题是,早期人类吃的肉类的数量及其营养仍极具争议,但在智人 出现前一定是非常少的。”他说。如果这是正确的话,早期人类的哺乳时间和每胎之间的间隔时间,也许不会如研究人员提出的那样有大幅缩短。他也补充道:“当 然,这个研究也提供了一个假设来解释为什么相对于人类,类人猿繁殖得如此之慢。在野外,一只雌性黑猩猩起码每四年才能生育一次。”